Qué es la Vía Láctea, secretos, curiosidades y nuevos descubrimientos

La Vía Láctea es la galaxia que se encuentra conteniendo al Sistema Solar. El descriptor “lechoso” se deriva de la aparición de la galaxia desde la Tierra: una banda de luz vista en el cielo nocturno formada por estrellas que no se pueden distinguir individualmente a simple vista. El término Vía Láctea es una traducción del latín a través de la láctea.

Vía Láctea – Qué es

Cuando miras hacia el cielo nocturno, suponiendo que las condiciones son las adecuadas, puedes vislumbrar una banda blanca y débil que cruza el cielo. Esta banda, observada más de cerca, parece moteada y polvorienta, llena de un millón de diminutos puntos de luz y halos de materia brillante. Lo que estás viendo es la Vía Láctea, algo que los astrónomos y los astrónomos han estado observando desde el principio de los tiempos.

Es el nombre de la galaxia espiral barrada en la que se encuentra nuestro sistema solar. La Tierra orbita al Sol en el Sistema Solar, y el Sistema Solar está incrustado dentro de esta vasta galaxia de estrellas. Es solo uno de los cientos de miles de millones de galaxias en el Universo, y la nuestra se llama Vía Láctea porque el disco de la galaxia parece atravesar el cielo nocturno como una banda nebulosa de luz blanca brillante.

Vía Láctea – Descubrimiento

Nuestra galaxia fue nombrada debido a la forma en que la bruma que proyecta en el cielo nocturno se parecía a la leche derramada. Este nombre también es bastante antiguo. Es una traducción del latín “Via Lactea”, que a su vez se tradujo del griego para Galaxias, en referencia a la pálida banda de luz formada por estrellas en el plano galáctico como se ve desde la Tierra.

El astrónomo persa Nasir al-Din al-Tusi (1201–1274) incluso lo explicó en su libro Tadhkira: “La Vía Láctea, es decir, la Galaxia, está formada por un gran número de estrellas pequeñas y estrechamente agrupadas que, en Teniendo en cuenta su concentración y pequeñez, parecen ser parches nublados. Debido a esto, se comparó con el color de la leche ”.

Los astrónomos habían sospechado durante mucho tiempo que la Vía Láctea estaba formada por estrellas, pero no fue probada hasta 1610, cuando Galileo Galilei dirigió su rudimentario telescopio hacia el cielo y resolvió estrellas individuales en la banda a través del cielo.

Vía Láctea – Estructura y Composición

El hecho de que la Vía Láctea divide el cielo nocturno en dos hemisferios aproximadamente iguales indica que el Sistema Solar se encuentra cerca del plano galáctico. La Vía Láctea tiene un brillo superficial relativamente bajo debido a los gases y el polvo que llena el disco galáctico. Eso nos impide ver el brillante centro galáctico o observar claramente lo que hay al otro lado.

Desde la Tierra, la Vía Láctea aparece como una banda porque su estructura en forma de disco se ve desde dentro. Galileo Galilei resolvió por primera vez la banda de luz en estrellas individuales con su telescopio en 1610. Hasta principios de la década de 1920, la mayoría de los astrónomos pensaron que la Vía Láctea contenía todas las estrellas en el Universo. Tras el Gran Debate de 1920 entre los astrónomos Harlow Shapley y Heber Curtis, las observaciones de Edwin Hubble demostraron que la Vía Láctea es solo una de las muchas galaxias.

La Vía Láctea es una galaxia espiral barrada con un diámetro entre 150,000 y 200,000 años luz (ly). Se estima que contiene 100-400 millones de estrellas. Probablemente hay al menos 100 mil millones de planetas en la Vía Láctea. El Sistema Solar se encuentra a 100 años luz del Centro Galáctico, en el borde interior del Brazo de Orión, una de las concentraciones de gas y polvo en forma de espiral.

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Las estrellas en el interior de los 10.000 años luz forman una protuberancia y una o más barras que irradian de la protuberancia. El centro galáctico es una fuente de radio intensa conocida como Sagittarius A, probablemente un agujero negro supermasivo de 4.100 (± 0.034) millones de masas solares.

Estrellas y gases a una amplia gama de distancias desde la órbita del Centro Galáctico a aproximadamente 220 kilómetros por segundo. La velocidad de rotación constante contradice las leyes de la dinámica de Kepler y sugiere que gran parte de la masa de la Vía Láctea no emite ni absorbe radiación electromagnética. Esta masa ha sido denominada “materia oscura”.

 

Vía Láctea – Curiosidades

Se la puede observar desde la Tierra como una banda nebulosa de luz blanca, de unos 30 ° de ancho, que se arquea a través del cielo nocturno. En la observación del cielo nocturno, aunque todas las estrellas individuales a ojo desnudo en todo el cielo son parte de la Vía Láctea, el término “Vía Láctea” se limita a esta banda de luz.

La luz se origina a partir de la acumulación de estrellas no resueltas y otros materiales ubicados en la dirección del plano galáctico. Las regiones oscuras dentro de la banda, como el Great Rift y el Coalsack, son áreas donde el polvo interestelar bloquea la luz de estrellas distantes. El área del cielo que oculta la Vía Láctea se llama Zona de Evitación.

La visibilidad de la Vía Láctea puede verse muy reducida por la luz de fondo, como la contaminación lumínica o la luz de la luna. El cielo debe ser más oscuro que una magnitud de aproximadamente 20,2 por arcosegundo cuadrado para que la Vía Láctea sea visible. Debería ser visible si la magnitud límite es aproximadamente +5.1 o mejor y muestra una gran cantidad de detalles en +6.1.

Como se ve desde la Tierra, la región visible del plano galáctico de la Vía Láctea ocupa un área del cielo que incluye 30 constelaciones. El Centro Galáctico se encuentra en dirección a Sagitario, donde la Vía Láctea es más brillante. Desde Sagitario, la brumosa banda de luz blanca parece pasar al anticentro galáctico en Auriga. La banda continúa el resto del camino alrededor del cielo, de regreso a Sagitario, dividiendo el cielo en dos hemisferios aproximadamente iguales.

Si pudieras viajar fuera de la galaxia y mirarla desde arriba, verías que la Vía Láctea es una galaxia espiral con barrotes que mide unos 120,000 años luz de ancho y unos 1,000 años luz de espesor. Durante mucho tiempo, se pensó que la Vía Láctea tenía 4 brazos espirales, pero los estudios más recientes han determinado que en realidad parece tener solo dos brazos espirales, llamados Scutum-Centaurus y Carina-Sagitario.

Los brazos espirales están formados por ondas de densidad que orbitan alrededor de la Vía Láctea. A medida que estas ondas de densidad se mueven a través de un área, comprimen el gas y el polvo, lo que lleva a un período de formación activa de estrellas para la región. Sin embargo, la existencia de estos brazos se ha determinado al observar partes de la Vía Láctea, así como a otras galaxias en nuestro universo, y no es el resultado de ver nuestra galaxia como un todo.

Vía Láctea – Secretos

Los astrónomos estiman ahora que hay entre 100 y 400 mil millones de estrellas en la Vía Láctea, a partir de estudios continuos del cielo nocturno con telescopios terrestres y misiones más recientes que incluyen telescopios espaciales. También piensan que cada estrella tiene al menos un planeta, lo que significa que es probable que haya cientos de miles de millones de planetas en la Vía Láctea, y que al menos 17 mil millones de ellos son el tamaño y la masa de la Tierra.

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La Vía Láctea, como todas las galaxias, representa aproximadamente el 90% de su masa. Nadie sabe con precisión qué es la materia oscura, pero su masa se ha deducido por las observaciones de la velocidad de rotación de la galaxia y otros comportamientos generales. Más importante aún, se cree que esta masa ayuda a evitar que la galaxia se desgarre a sí misma a medida que gira.

Ubicación de nuestro sol

Nuestro Sol está ubicado en el Brazo de Orión, una región del espacio entre los dos brazos principales de la Vía Láctea, y a unos 27,000 años luz del núcleo galáctico. En el corazón de la Vía Láctea hay un agujero negro súper masivo, al igual que todas las demás galaxias, conocidas como Sagitario A. Este monstruo es más de 4 millones de veces.

Nuestro Sol tarda unos 240 millones de años en orbitar la Vía Láctea una vez, en lo que se conoce como año galáctico (o año cósmico). Imagínense, la última vez que el Sol estuvo en esta región de la galaxia, los dinosaurios vagaron por la Tierra, y el Sol solo realizó un estimado de 18 a 20 viajes en toda su vida. Según este cálculo, el nacimiento de nuestro Sol tuvo lugar hace 18,4 años galácticos, y el Universo mismo se creó hace aproximadamente 61 años galácticos.

Vía Láctea – Nuevos descubrimientos

Futuro de la Vía Láctea

Se cree además que nuestra galaxia se formó a través de las colisiones de galaxias más pequeñas, al principio del Universo. Estas fusiones continúan y se espera que la Vía Láctea colisione con la galaxia de Andrómeda en 3-4 mil millones de años. Las dos galaxias se combinarán para formar una galaxia elíptica gigante, y sus agujeros negros súper masivos podrían incluso fusionarse.

La Vía Láctea y Andrómeda forman parte de una colección más grande de galaxias conocida como el Grupo Local. Y estos están contenidos dentro de una región aún más grande llamada Virgo Supercluster, una concentración en masa de galaxias que contiene al menos 100 grupos de galaxias y grupos dentro de su diámetro de 33 megaparsecs (110 millones de años luz).

Es posible que se sorprenda al saber que los escarabajos peloteros en realidad navegan por la noche utilizando la Vía Láctea. Si nunca has visto la Vía Láctea con tus propios ojos, debes arriesgarte cuando puedas.  Su estudio y análisis es apasionante y atrapante, acaparando la atención de todos los presentes.

5 datos interesantes sobre la Vía Láctea

La Vía Láctea es un lugar inmenso y muy interesante. No solo mide unos 120,000–180,000 años luz de diámetro, es el hogar del planeta Tierra, el lugar de nacimiento de la humanidad.

Pero dentro de estos hechos sobre la Vía Láctea se encuentran algunos datos adicionales de información, todos los cuales seguramente impresionarán e inspirarán. Aquí hay diez de estos hechos, enumerados en ningún orden en particular:

1. Está deformado

Para empezar, la Vía Láctea es un disco de aproximadamente 120,000 años luz con una protuberancia central que tiene un diámetro de 12,000 años luz (consulte el artículo de la Guía del espacio para obtener más información). Sin embargo, el disco está lejos de ser perfectamente plano, como se puede ver en la siguiente imagen. De hecho, tiene una forma deformada, un hecho que los astrónomos atribuyen a los dos vecinos de nuestra galaxia: las grandes y pequeñas nubes de Magallanes.

Se cree que estas dos galaxias enanas, que forman parte de nuestro “Grupo Local” de galaxias y que pueden estar orbitando la Vía Láctea, han estado atacando la materia oscura de nuestra galaxia como en un juego de tira y afloja galáctica. El tirón crea una especie de frecuencia de oscilación que arrastra el gas de hidrógeno de la galaxia, de la que la Vía Láctea tiene mucha.

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2. Tiene un halo, pero no puedes verlo directamente

Los científicos creen que el 90% de la masa de nuestra galaxia consiste en materia oscura, lo que le da un halo misterioso. Eso significa que toda la “materia luminosa”, es decir, lo que podemos ver a simple vista o con un telescopio, representa menos del 10% de la masa de la Vía Láctea. Su halo no es del tipo de brillo convencional que tendemos a pensar cuando se representan ángeles u observan cometas.

En este caso, el halo es realmente invisible, pero su existencia se ha demostrado mediante simulaciones de cómo se vería la Vía Láctea sin esta masa invisible y la rapidez con que las estrellas dentro del disco de nuestra galaxia orbitan el centro.

Cuanto más pesada sea la galaxia, más rápido deberían estar orbitando. Si uno asumiera que la galaxia está compuesta solo de materia que podemos ver, entonces la tasa de rotación sería significativamente menor de lo que observamos. Por lo tanto, el resto de esa masa debe estar formada por una masa esquiva e invisible, también conocida como. “Materia oscura” – o materia que solo interactúa gravitacionalmente con “materia normal”.

Para ver algunas imágenes de la probable distribución y densidad de la materia oscura en nuestra galaxia, echa un vistazo al Proyecto Vía Láctea.

3. Tiene más de 200 mil millones de estrellas.

Como van las galaxias, la Vía Láctea es un peso medio. La galaxia más grande que conocemos, que se designa como IC 1101, tiene más de 100 billones de estrellas, y otras galaxias grandes pueden tener tantas como un billón. Galaxias enanas como la mencionada Gran Nube de Magallanes tienen alrededor de 10 mil millones de estrellas.

La Vía Láctea tiene entre 100 y 400 mil millones de estrellas; pero cuando miras hacia el cielo nocturno, lo máximo que puedes ver desde cualquier punto del planeta es aproximadamente 2,500. Sin embargo, este número no es fijo, ya que la Vía Láctea está perdiendo constantemente estrellas a través de las supernovas y produciendo nuevas todo el tiempo (aproximadamente siete por año).

4. Es realmente polvoriento y gaseoso

Aunque el observador casual no lo parezca, la Vía Láctea está llena de polvo y gas. Esta materia constituye la friolera de 10-15% de la materia luminosa / visible en nuestra galaxia, y el resto son las estrellas. Nuestra galaxia tiene aproximadamente 100.000 años luz de diámetro, y solo podemos ver unos 6.000 años luz en el disco en el espectro visible. Aún así, cuando la contaminación lumínica no es significativa, el anillo polvoriento de la Vía Láctea se puede discernir en el cielo nocturno.

El espesor del polvo desvía la luz visible (como se explica aquí), pero la luz infrarroja puede pasar a través del polvo, lo que hace que los telescopios infrarrojos como el Telescopio Espacial Spitzer sean herramientas extremadamente valiosas para cartografiar y estudiar la galaxia. Spitzer puede mirar a través del polvo para darnos una visión extraordinariamente clara de lo que está sucediendo en el corazón de la galaxia y en las regiones de formación estelar.

5. Fue hecho de otras galaxias

La Vía Láctea no fue siempre como lo es hoy, una espiral hermosa y deformada. Se convirtió en su tamaño y forma actuales al comerse otras galaxias, y aún lo sigue haciendo hoy. De hecho, la galaxia enana mayor de Canis es la galaxia más cercana a la Vía Láctea porque sus estrellas se están agregando actualmente al disco de la Vía Láctea.